¿Peligrosa nanotecnología?

Los nanotubos de carbono, la materia prima de la floreciente industria de la nanotecnología, parecen provocar enfermedades similares a las causadas por el asbesto.

Un nuevo estudio revela que inhaladas en suficientes cantidades, las diminutas fibras de los nanotubos largos podrían causar mesotelioma, una forma de cáncer en la capa que recubre los pulmones.

La investigación, publicada en la revista Nature Nanotechnology, encontró inflamaciones y lesiones pulmonares en ratones “similares a las causadas por el asbesto”.

Los nanotubos de carbono, descubiertos hace unos 20 años, son considerados el material maravilloso del siglo XXI.

Son tan ligeros como el plástico y tan fuertes como el acero y se están utilizando en el desarrollo de una variedad de aplicaciones, desde nuevos fármacos, ropa y baterías eficientes hasta electrónica avanzada.

Pero como señalan los investigadores de la Universidad de Edimburgo, Escocia, “los resultados son claros y muestran que los nanotubos de carbono largos se comportan como el asbesto y provocan los mismos efectos que el asbesto”.

Desastre de salud

El uso de asbesto -nombre dado a un grupo de minerales que solían utilizarse en construcción- provocó una pandemia de cáncer pulmonar en el siglo XX.

Al inhalarse, las fibras de este material pueden alojarse y acumularse en los pulmones y causar lesiones y enfermedades como el mesotelioma.

Los expertos lo han descrito como el peor desastre de salud ocupacional en el mundo.

Y se cree que, tan sólo en Estados Unidos, el costo relacionado a estas enfermedades podría alcanzar más de US$200.000 millones.

Aunque el descubrimiento de los nanotubos provocó enormes expectativas por sus extraordinarias propiedades, los científicos han expresado desde hace tiempo dudas sobre los posibles riesgos de estos materiales.

“Este estudio es el tipo de estrategia que necesitamos para asegurarnos del desarrollo responsable de la nanotecnología”, afirma uno de los autores del estudio, el doctor Andrew Maynard.

“Porque a pesar de que los científicos han expresado por más de una década temores por el uso de ciertos nanotubos de carbono, ninguna de las investigaciones oficiales sobre riesgos a la salud de la nanotecnología en Estados Unidos aborda este asunto”, agrega.

Buena noticia

Los nanotubos son láminas pequeñísimas del grosor de un átomo hechas de grafito, una forma natural común del carbono.

Para desarrollarlos los científicos toman una o varias capas de grafito y las envuelven para forman cilindros cuyo diámetro es de unos cuantos nanómetros (millonésimas de metro).

Pero su longitud puede variar desde cientos a miles de nanómetros. 

Los científicos analizaron los efectos de nanotubos de carbono cortos y largos, fibras de asbesto cortas y largas, y negro de carbón (otro reconocido carcinógeno), para provocar los síntomas que se sabe son precursores del mesotelioma.

Los investigadores inyectaron el material en la cavidad abdominal de ratones.

Los resultados mostraron que los nanotubos de carbono largos mostraron los mismos efectos de las fibras de asbesto largas.

Estas fibras, explican los científicos, son dañinas porque son suficientemente delgadas para penetrar en los pulmones, y suficientemente largas para confundir a los mecanismos internos pulmonares encargados de deshacerse de partículas dañinas.

“Todavía no sabemos si los nanotubos de carbono pasan al aire y pueden ser inhalados”, afirma el profesor Kenneth Donaldson, quien dirigió el estudio.

“O si pueden llegar a los pulmones y una vez allí encuentran su camino hacia la sensible capa exterior que los recubre”, agrega.

“Y si pueden llegar a este lugar en cantidades suficientes, existe el riesgo de que la gente desarrolle cáncer, incluso décadas después de haber respirado el material”, añade.

Los investigadores descubrieron también que los nanotubos cortos o espirales no se comportan como el asbesto.

Y afirman que conociendo los riesgos de los nanotubos largos se puede estudiar la forma de controlarlos.

“Ésta es una buena noticia -dice el profesor Donaldson- porque muestra que podemos desarrollar nanotubos de carbono y sus productos que sean seguros para la salud”.

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