Atapuerca: hacia una nueva especie

En la Sierra de Atapuerca, España, se están cocinando varias hipótesis sobre la evolución del hombre. Una de ellas lleva la delantera.

Varias décadas escarbando huesos, herramientas y dientes de unos individuos que, el más joven data de hace medio millón de años y el mayor tendría 1,2 millones de años, alimentan las esperanzas de los especialistas de que una especie europea, diferente al neandertal vivió en la península ibérica.

Uno de ellos es Eudald Carbonell, director del Instituto Catalán de Paleoecología Humana y Evolución Social, quien formó parte del equipo de expertos que en junio pasado encontró la mandíbula de un joven de hace más de un millón de años, con algunos de sus dientes todavía incrustados.

Una mandíbula con similitudes sorprendentes a la del Homo sapiens y a la de los restos de unos 800.000 años que habían descubierto hace más de una década en otro yacimiento de Atapuerca, al que llamaron Homo antecesor.

Árbol familiar

Este Homo antecesor, ¿qué lugar ocupa en el árbol evolutivo de la humanidad? Ése es el quebradero de cabeza de los especialistas de Atapuerca.

Si bien es cierto que no han encontrado suficientes muestras como para llegar a conclusiones, sí han podido elaborar tres hipótesis.

“La primera es que haya sido un antepasado exclusivo del pre-neandertal -conocidos como los Homo heildelbergensis– y el neandertal. Esa rama de la evolución que se extinguió unos 28.000 años AC”, explica Carbonell.

“La segunda hipótesis es que haya sido un antepasado exclusivo del Homo sapiens, una especie que se haya creado en Europa antes de que se creara esa última especia de la que provienen los seres humanos”.

“Y la tercera es que ese Homo antecesor haya tenido una línea evolutiva propia sin descendencia”, agrega.

Una nueva especie

“Nosotros nos inclinamos más por la segunda hipótesis”, dice Carbonell durante una visita relámpago a Barcelona.

De ser así, estarían hablando de una especie completamente nueva hecha en Europa. “Habríamos encontrado al primer europeo del árbol evolutivo de la humanidad”, agrega.

Lo que ocurre es que sólo tienen una mandíbula de un joven para andar por el camino de esa segunda hipótesis.

“Sólo llevamos un par de años escarbando en el nivel pleistoceno que data de más de un millón de años” aclara Carbonell. “Debemos seguir escarbando para intentar descubrir huesos que afiancen nuestras suposiciones”.

Un poco de suerte

Los especialistas no buscan cualquier hueso, aun cuando cada descubrimiento es bienvenido, lo que necesitan es un maxilar de un adulto, no de un joven.

Esto se debe a que las características óseas de un individuo ya desarrollado son definitivas y concluyentes. Mientras que la fisonomía durante el crecimiento es cambiante, por lo que esas similitudes de la mandíbula descubierta con la del Homo sapiens puede ser producto del proceso de crecimiento de ese chico de 1,2 millones de años.

Por otro lado, los expertos de Atapuerca han empezado a reexaminar todas y cada una de las muestras que durante estas últimas décadas han ido acumulando, puesto que cada paso adelante que dan, puede hacer tambalear las conclusiones a las que hayan llegado años atrás.

¿Hay esperanzas de conseguir más fósiles? Carbonell se muestra optimista. Primero porque apenas llevan dos años excavando un área de mil metros cuadrados.

Si en tan poco tiempo han descubierto herramientas, una mandíbula, varios dientes y restos de animales con marcas de que se practicó la carnicería… y el canibalismo… todo parece indicar que esta mina tiene una veta llena de pistas de nuestros antepasados.

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