Fobos de cuerpo entero

La sonda espacial Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la Agencia Espacial de Estados Unidos, NASA, logró dos imágenes espectaculares de Fobos, la luna más grande de Marte.

El rasgo que más llama la atención en las fotografías es una depresión de 9 kilómetros de ancho conocida como el Cráter Stickney.

Las imágenes también develan una serie de surcos y cadenas de cráteres, formaciones que son sujeto de debate entre los científicos.

La sonda MRO fue lanzada desde el estado de Florida, en EE.UU., en agosto de 2005 e ingresó a la órbita marciana en marzo de 2006.

Su principal misión es explorar la superficie del planeta rojo con cámaras de alta resolución para realizar mapas y escoger lugares donde puedan descender otras naves.

Además se encarga de estudiar la geología, atmósfera y clima de Marte.

El Experimento Científico de Imágenes de Alta Resolución (HiRISE por sus siglas en inglés), obtuvo las dos vistas de Fobos el 23 de marzo de 2008, una de ellas a 6.800 kilómetros de distancia y la otra a 5.800 kilómetros.

“Fobos es de gran interés para futuras exploraciones, es un objeto oscuro, irregular y de baja densidad por lo tanto podría ser rico en agua y materiales orgánicos”, dijo Alfred McEwen, investigador principal de HiRISE.

“Para la exploración en Marte, algunos ven a Fobos como una ‘estación de servicio’ ya que el agua es importante para obtener combustible y dar soporte a los humanos”, dijo McEwen.

Las fotografías tienen 10 minutos de diferencia una de otra, ambas muestran más o menos las mismas características pero fueron obtenidas desde diferentes ángulos para poder ser combinadas y así conseguir una vista “estéreo”.

Surcos

Algunos científicos creen que los surcos y las cadenas de cráteres que se ven en las fotografías están relacionados al impacto que dieron forma al Cráter Stickney.

Otros expertos en cambio consideran que se produjeron por impactos posteriores.

“Para mí son fracturas tectónicas, sin embargo podrían ser impactos, pero es difícil de explicar así que se mantiene como un misterio sin resolver”, dijo McEwen.

Otra característica que se puede notar en la imagen es que las rocas de la superficie que rodean al Cráter Stickney tienen un color azulado.

“Si se hace una analogía con la luna terrestre, el color azul significaría que el material es más fresco, o que no ha estado expuesto al espacio tanto tiempo como el resto de la superficie de Fobos”, dijo Nathan Bridges, miembro del equipo HiRISE.

Fobos fue descubierta en 1877 por el astrónomo estadounidense Asaph Hall. Se cree que los dos satélites de Marte, Fobos y Deimos, son asteroides capturados por la gravedad marciana.

La órbita de Fobos se reduce 1,8 metros cada 100 años, lo que significa que en 50 millones de años se estrellaría contra Marte o se desintegraría formando un anillo.

Actualmente Rusia trabaja en una misión no tripulada hacia el satélite de Fobos para traer a la tierra muestras de suelo y rocas de su superficie. La fecha provisional de lanzamiento es en octubre de 2009.

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