¿Qué esconde tu ADN?

Un nuevo sistema de análisis de ADN llegó al mercado ofreciendo al ciudadano de a pie la posibilidad de saber todo acerca de sus genes y prevenir así ciertas enfermedades.

Pero este tipo de análisis podría ser más útil para la industria farmacéutica que para el consumidor común y corriente.

Lo primero que hace Amy Harman al llegar a su oficina del diario New York Times es tomar su tazón de cereales con azúcar moreno y un poquito de café.

Ahora más que nunca Amy quiere cumplir un régimen sano, ya que descubrió que tiene altas probabilidades de sufrir enfermedades cardíacas gracias a un escáner que analizó todo su ADN en busca de anomalías y factores de riesgo de enfermedades.

También descubrió información trivial sobre por qué la cera de sus orejas es tan pegajosa y por qué metaboliza mal la cafeína.

Conócete a ti mismo

Una nueva generación de análisis ha llegado al mercado en los últimos meses ofreciendo un escaneado completo del genoma por menos de US$1.000, haciéndolos por primera vez más accesibles para el consumidor.

Para muchos es tirar el dinero. Es mejor seguir una dieta sana baja en grasas”
Steve Jones, University College London

“Nunca imaginé que tenía un alto riesgo de sufrir un ataque al corazón”, dice Amy.

“Soy bastante joven, sana y practico deporte. Esto me ha hecho más ansiosa pero al mismo tiempo más activa”.

Los genes de Amy fueron analizados gratuitamente por la compañía 23andme creada a finales del pasado año, a la que dio diversas muestras de su saliva.

En unas semanas obtuvo una clave para ingresar a la página de internet de la empresa y así pudo leer una especie de enciclopedia sobre si misma.

El gran “salto” científico

En los últimos dos años, la ciencia ha llevado a cabo enormes progresos a la hora de identificar genes asociados con el cáncer, la obesidad, la diabetes y la osteoporosis.

Esto ha sido posible en gran parte gracias a los potentes procesadores informáticos a disposición de los investigadores.

No es la primera vez que una firma ofrece a los consumidores un sistema de análisis genético, pero hasta hoy estos ha sido descalificados por la comunidad médica que los considera en muchos casos peligrosos y sin sentido.

Sin embargo, el nuevo sistema se ha ganado la credibilidad de muchos.

“La ciencia dio un gran salto desde mediados de 2007” dice Stuart Hogarth, investigador de la Universidad de Loughborough.

Estos análisis, basados en los conocimientos genéticos existentes así como en los potentes computadores disponibles, pueden, según Hogarth, ayudar a identificar genes con alto o bajo riesgo de sufrir anomalías.

La empresa con base en California 23andme no es la única que ofrece este servicio.

La firma islandesa especializada en biotecnología DeCODEme (“Descodifícame”) , la primera en identificar el gen asociado al cáncer de próstata, lanzó este mismo tipo de análisis el pasado mes de noviembre.

Y Navigagenics, compañía de Silicon Valley en EE.UU. viene realizando estos análisis desde abril de 2007.

Pero según explica Stuart Hogarth, es difícil pensar qué beneficio sacan las compañías de este tipo de análisis a particulares, excepto por lo valiosa que resulta esta información para la industria farmacéutica.

Apoyo de google

Por el momento 23andme (23yyo), cuyo nombre hace referencia al número de cromosomas presentes en el cuerpo humano, no tiene mayores preocupaciones financieras.

La compañía tiene el apoyo de Google, ya que el co-fundador del poderoso buscador de internet, Sergei Brin, está casado con una de las dos mujeres que están detrás del proyecto, Anne Wojcicki.

La empresa reveló que quiere construir una enorme base de datos con información genética que podría servir como banco de datos para la industria farmacéutica.

“Creemos que tiene que haber modo de utilizar esto, bajo la premisa de que nunca venderemos los datos”, explicó la co-fundadora de 23andme Linda Avery.

Linda plantea un escenario donde se invita a los clientes a formar parte de ensayos médicos relevantes para ellos.

“Creemos que las compañías farmacéuticas estarían dispuestas a pagar por estos permisos”.

La empresa también espera disponer de un forum interactivo con una red social basada en el ADN, para que la gente con rasgos genéticos similares pueda intercambiar información. Algo que podría ser también lucrativo en un futuro.

A medida que progresan los avances en medicina genética, los nuevos datos adquieren un valor incalculable para la industria farmacéutica, con la posibilidad de descubrir los rasgos genéticos comunes en distintos grupos poblacionales.

¿Necesario?

Pero algunos observadores dudan sobre cuán útil puede ser para los consumidores individuales.

Steve Jones, profesor de genética de la University College of London pone en duda incluso la nueva gama de análisis.

“En todos los sentidos supone tirar el dinero. Lo mejor que se puede hacer es tener una dieta sana baja en grasas”.

Según Jones, estos análisis pueden satisfacer nuestra curiosidad, pero no nos dicen realmente nada significativo sobre nuestra salud futura que no podamos saber a través de nuestro historial familiar.

Además, puede hacer que la gente sea más ansiosa, o lo contrario: extremadamente inconsciente sobre su salud, basándose en información incompleta.

Científicos genéticos admiten que éste es un campo parcialmente explorado.

“La capacidad que tiene la tecnología actual para detectar riesgos en nuestra salud a partir de nuestro ADN es muy reducida”, dice el profesor.

“Aunque para una pequeña minoría los análisis de ADN podrían ser importantes, para muchos de nosotros tiene más sentido seguir ciertos consejos como no fumar, reducir la ingestión de bebidas alcohólicas y tener una dieta saludable, y olvidarnos del ADN”.

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